William Shakespeare

William SHAKESPEARE (1564-1616)

Hamlet’s soliloquy on Life and Death : « To be or not to be »

 

  1. What dilemma is Hamlet confronted with ?
  2. Why is reflection sometimes incompatible with action ?
  3. What can be learnt from this passage about Hamlet’s character ?
  4. Comment about the dramatic quality of this soliloquy

 

Believing that he is alone Hamlet sanely and calmly reasons out the problem of whether life is worth living in his soliloquy “to be or not to be”, stating Hamlet’s philosophy of the futility of life.

 

Is life worth while? Is it better to endure the ills that assault us or to fight them?

If to die were simply to fall asleep and end all tribulations, death would be desirable.

But dreams may come with sleep, and the thought of that deters us. And so, we endure the calamities of a long life, the insults of our fellows, the wrongs of tyrants, the haughtiness of the proud, the pangs of rejected love, the delays of justice, the insolence of officials, and the rebuffs that humanity may endure, when all could be ended by a simple dagger thrust.

No man would endure the burdens of life were it not for his dread of the unknown, which surpasses present sufferings.

Thus our consciousness makes us cowards, and boldness in action gives way to hesitation in thought. The flaw in Hamlet’s argument is his acceptance of dreams after death, a weakness in hypotheses.

 

To be or not to be : that is the question,                      

Whether ‘tis nobler in the mind to suffer

The slings and arrows of outrageous fortune,

Or to take arms against a sea of troubles,

And by opposing end them? - To die, to sleep;

No more ; and by a sleep to say we end

The heart-ache and the thousand natural shocks

That flesh is heir to, ‘tis a consummation

Devoutly to be wished. To die, to sleep,

To sleep - perchance to dream. Ay, there’s the rub.

For in that sleep of death what dreams may come

When we have shuffled off this mortal coil

Must give us pause. There’s the respect

That makes calamity of so long life.

For who would bear the whips and scorns of time,

The oppressor’s wrong, the proud man’s contumely,

The pangs of despised love, the law’s delay,

The insolence of office, and the spurns

That patient merit of the unworthy takes,

When he himself might his quietus make

With a bare bodkin? Who would fardels bear

To grunt and sweat under a weary life,

But that the dread of something after death,

The undiscovered country, from whose bourn

No traveler returns, puzzles the will,

And makes us rather bear those ills we have

Than fly to others that we know not of?

Thus conscience does make cowards of us all;

And thus the native hue of resolution

Is sicklied o’er with the pale cast of thought.

And enterprises of great pitch and moment

With this regard their currents turn awry,

And lose the name of action. Soft you now,

The fair Ophelia! – Nymph, in thy orisons

Be all my sins remembered.

Act III, sc 1

Etre, ou ne pas être, voilà la question. Y a-t-il plus de noblesse d’âme à supporter les flèches et les coups de la fortune hostile, ou bien à s’insurger contre un océan d’ennuis et, y mettre fin par la révolte? Mourir,… dormir, rien de plus; …et dire que par ce sommeil nous terminons les souffrances du cœur et les mille contusions du corps qui sont l’apanage de la chair :c’est là un dénouement qu’on doit souhaiter avec ferveur. Mourir,…dormir; dormir! Rêver peut-être! Oui, voilà l’obstacle. Quels rêves, en effet, pourront surgir dans ce sommeil de la mort, alors que nous sous serons évadés du tumulte du monde …voilà de quoi nous arrêter. C’est bien ce doute qui assure au malheur une si longue vie. Qui donc, en effet, supporterait les coups de fouet et les mépris du monde, les injures du tyran, les dédains de l’orgueil, les tourments de l’amour méprisé, les lenteurs de la justice, l’insolence des gens en place, et les rebuffades dont les médiocres accablent le mérite patient, quand avec un simple poignard il pourrait se donner lui-même son quitus? Qui consentirait à porter ces fardeaux, à geindre et à suer sous le poids d’une vie épuisante, n’était - ce la peur que quelque chose après la mort (domaine inexploré dont nul voyageur ne repasse la frontière) déconcerte la volonté et nous fait supporter les maux accoutumés plutôt que nous enfuir vers d’autres que nous ignorons? C’est ainsi que la réflexion fait de nous tous des lâches, c’est ainsi que le naturel éclat de la volonté blêmit sous les pâles reflets d’une pensée inquiète; ainsi des entreprises de grande envergure et de haute importance se détournent de leur cours pour cette même raison, et perdent le nom d’action…Chut! Chut! Voici la belle Ophélie! Nymphe, dans tes oraisons, n’oublie aucun de mes péchés